DJ del Bronx durante gli anni ’70, Afrika Bambaataa salì allo status di padrino con “Planet Rock”, il classico hip-hop del 1982 che fondeva i ritmi dell’hip-hop con il futurismo techno-pop ispirato dai pionieri tedeschi Kraftwerk. Anche prima di iniziare a registrare nel 1980, Bambaataa era il più importante DJ dell’hip-hop, un organizzatore e promotore di grandi feste di quartiere durante la metà e la fine degli anni ’70 che hanno preceduto l’ascesa del rap. Dopo il successo di “Planet Rock”, registrò solo con parsimonia il rap orientato all’elettronica, concentrandosi invece sulla fusion – esemplificata dai suoi singoli con l’ex Sex Pistol John Lydon e il compagno padrino James Brown.

Bambaataa era passato in secondo piano alla fine degli anni ’80 (per quanto riguarda l’hip-hop), ma l’ascesa del suo collettivo Zulu Nation – che comprendeva De La Soul, Queen Latifah, A Tribe Called Quest e i Jungle Brothers – lo vide ancora una volta indicato come uno dei padri fondatori del rap.

Nato nel Bronx il 17 aprile 1957, Afrika Bambaataa Aasim prese il suo nome da un capo Zulu del XIX secolo. A partire dal 1977, Bambaataa iniziò a organizzare feste di quartiere e gare di breakdance nel Bronx. Le sue eccellenti tecniche di giradischi e la sua conoscenza della musica portarono molti a proclamarlo il miglior DJ del settore (anche se Grandmaster Flash e DJ Kool Herc erano più innovativi), e il suo debutto discografico – come produttore – avvenne nel 1980 con “Zulu Nation Throwdown” di Soul Sonic Force. Il singolo era un grido d’allarme per la Zulu Nation, un gruppo di musicisti afrocentrici che aveva guadagnato fama solo alla fine degli anni ’80, ma che aveva influenzato l’ascesa delle crew hip-hop dalla fine degli anni ’70.

A parte altri crediti di produzione su diversi singoli successivi durante il 1980-1981, Afrika Bambaataa non divenne un vero e proprio artista discografico fino al 1982. Firmò con la Tommy Boy Records e pubblicò il suo primo singolo, “Jazzy Sensation”, all’inizio di quell’anno. “Planet Rock” seguì a giugno ed esplose rapidamente. Registrato con l’aiuto del produttore/ autorità del dancefloor Arthur Baker e assimilando la melodia di “Trans-Europe Express” dei Kraftwerk, il singolo raggiunse il quarto posto nelle classifiche R&B (ma mancò la Top 40 pop) e si unì a “Rapper’s Delight” della Sugarhill Gang come uno dei primi classici dell’hip-hop. (The Message” di Grandmaster Flash seguì solo tre mesi dopo.) Sulla scia del singolo arrivarono dozzine di gruppi e registrazioni electro, anche se nessuno toccò la qualità di “Planet Rock” – eccetto, forse, il seguito di Bambaataa, “Looking for the Perfect Beat”. Da quei gruppi electro uscirono diversi stili di danza predominanti degli anni ’80 e ’90: Detroit techno, Miami bass e, in misura più limitata, Chicago house.

Liberato in qualche modo dalla sua ritrovata popolarità, Afrika Bambaataa iniziò a espandersi nel 1984, registrando “Unity” con l’aiuto di James Brown e “World Destruction” con John Lydon (come Time Zone). Lo stesso anno, Bambaataa consegnò una sorta di album di debutto, Shango Funk Theology, registrato come Shango con il personale Material Bill Laswell e Michael Beinhorn. Un singolo virtualmente di lunghezza LP intitolato “Funk You!” apparve nel 1985, dopo di che Bambaataa registrò il suo vero e proprio album di debutto, Beware (The Funk Is Everywhere). Lasciò la Tommy Boy nel 1986 dopo un album compilation di mix “Planet Rock”, e firmò con la Capitol. Il primo album pubblicato per l’etichetta fu The Light del 1988, registrato come Afrika Bambaataa & the Family, che includeva contributi di George Clinton, UB40, Bootsy Collins e Boy George.

Tre anni dopo, il terzo album di Bambaataa, 1990-2000: Decade of Darkness, fu pubblicato su Capitol, in coincidenza con la sua carriera retrospettiva Time Zone, pubblicata sulla sua stessa Planet Rock Records. Bambaataa registrò erraticamente durante gli anni ’90, ma tornò al mainstream nel 1997 con Zulu Groove. Il nuovo millennio portò l’uscita di Hydraulic Funk su Strictly Hype, e Electro Funk Breakdown seguì all’inizio del 2001.

A partire dai primi anni 2000, Bambaataa si esibì anche come doppiatore nella serie televisiva Kung-fu-meets-hip-hop Kung Faux, che presentava anche le voci di Biz Markie, Jean Grae e Sadat X. Nel 2004, ha lavorato con artisti come WestBam, Manu Dibango e Gary Numan su Dark Matter Moving at the Speed of Light, che conteneva una cover di “Metal” di Numan che ha generato un EP di remix nel 2005. L’anno successivo, Bambaataa ha collaborato con Jamelia, Mekon, e i Bassheads, ed è stato nominato per l’induzione nella Rock and Roll Hall of Fame nel 2007.

Nel 2012, ha iniziato un periodo di tre anni come visiting scholar alla Cornell University, e i suoi archivi sono arrivati alla scuola nel 2013 (una sovvenzione del 2016 del National Endowment for the Humanities ha aiutato l’università a mantenere la collezione di album in vinile, libri, documenti e registrazioni video e audio).

Nel 2017, Bambaataa ha pubblicato “Bring It Up”, un singolo dai toni EDM pubblicato dalla Dance Floor Corporation.

 

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